Amianto en el metro: ¿estamos protegidos?

En las últimas semanas ha saltado la noticia de que un empleado (y posiblemente alguno más) de la compañía Metro de Madrid podría haber desarrollado un cáncer de pulmón como consecuencia de haber manipulado amianto durante muchos años. Las alarmas han saltado, y la compañía ya ha adoptado una serie de medidas para garantizar que no existe ningún riesgo para los viajeros ni para los trabajadores ante, según fuentes de Metro de Madrid, la “imposibilidad” de desprendimiento de fibras de amianto, cuya inhalación es la que resulta peligrosa para la salud. Pero, ¿qué es el amianto?, ¿para qué se emplea?, ¿qué riesgos tiene para la salud? Estas son las respuestas a éstas y otras preguntas que pueden ayudar a conocer mejor a ese mineral que tantos titulares está ocupando últimamente:

1-Amianto=asbesto. El amianto es un mineral que también se conoce como asbesto y que se encuentra en forma de fibras de diferentes tamaños que pueden ser liberadas al manipular los elementos que lo contienen, con la posibilidad de permanecer en el aire en suspensión durante bastante tiempo. Sus principales exposiciones han sido en las tareas de extracción y distribución del mineral que posteriormente se ha empleado en materiales de construcción, usado como aislante, en la industria naval y automovilística (diversos componentes de embrague y frenos) y en tejidos ignífugos, esto es antiincendio, así como en tareas de demolición y corte de estructuras que lo contienen. Hay que decir que en España está prohibido su empleo desde el año 2001.

2-¿Quiénes están expuestos? En principio, el riesgo es casi exclusivo para los trabajadores pertenecientes a los sectores y tareas indicadas, que manipulan y trabajan este mineral de forma continuada durante largos periodos de tiempo. Se considera que al menos deben estar expuestos 20 años para que produzca daños en su salud. Se han documentado, ya hace varias años, diversos casos en familiares de trabajadores que durante largos periodos manipulaban los monos de trabajo para su limpieza en el domicilio. Fuera de estas situaciones, la exposición a las fibras de asbesto en público general es puntual y a bajas concentraciones, lo que no tendría ninguna incidencia en su salud.

3-Daño pulmonar, su principal efecto sobre la salud. Las fibras de amianto suspendidas en el aire son inhaladas por el trabajador de forma continuada y durante muchos años, y las más pequeñas se depositan en el pulmón. Éstas no se pueden eliminar por los mecanismos de defensa pulmonar y van produciendo una reacción de fibrosis a lo largo del tiempo. Como consecuencia de ello, ocasionan lesiones pleurales benignas, derrames pulmonares, áreas del pulmón no ventiladas, fibrosis pulmonar y lesiones malignas como tumores de laringe, pulmón y mesoteliomas pleural y peritoneal. Los síntomas clínicos que van apareciendo a lo largo de los años pasan por dolor de costado, tos generalmente irritativa y dificultad respiratoria, al principio vinculada a los esfuerzos grandes, que va progresando, apareciendo con esfuerzos moderados y leves e incluso en reposo, cuando las lesiones están muy evolucionadas. El asbesto está reconocido hace muchos años como una sustancia que causa cáncer en los humanos y en nuestro país la legislación la contempla como una enfermedad profesional dentro del grupo de las que afectan al aparato respiratorio.

4-Tratamiento sintomático. El tratamiento es por un lado, sintomático, es decir, que no es curativo y va dirigido a mejorar la función pulmonar debida a la fibrosis. Para ello, en los últimos años se cuenta con novedosos fármacos específicos que ralentizan algo su evolución y mejoran la sintomatología. En el caso de las lesiones pleurales, a veces se intervienen quirúrgicamente con el objetivo de descomprimir el pulmón. Por otro lado, existen tratamiento curativos en aquellos casos en los que van apareciendo lesiones concretas como los tumores pulmonares y laríngeos, los cuales se tratan de forma similar a los que no están producidos por la exposición al amianto. Respecto a los mesoteliomas, se trata de tumores raros pero muy agresivos y de muy mal pronóstico, que son intervenidos quirúrgicamente y suplementados con quimioterapia, pero con expectativas de supervivencia en general muy reducidas.

5-Protección frente a posibles riesgos. La prevención frente a la exposición de amianto se lleva a cabo principalmente en el ámbito laboral. Para ello es necesario, en primer lugar, una buena evaluación de riesgos que detecte los puestos de trabajo y las  tareas en las que pueda haber presencia de este mineral, en cuyo caso debe ser retirado por personal especializado y tomando las debidas precauciones. Si esto no es posible, además de comunicar la situación a la Administración correspondiente para su registro de empresa con exposición al mineral, se debe formar e informar a los trabajadores del riesgo y dotarles de los equipos de protección individual pertinentes para cuando tengan que realizar estas tareas. Por otra parte hay implementados protocolos médicos de vigilancia de la salud periódicos para estos trabajadores, que incluyen, entre otras, pruebas de función respiratoria y radiografías de tórax con objeto de detectar posibles daños pleuropulmonares en sus primeros estados. Dado que la enfermedad tarda muchos años en debutar y que el avance puede ser continuo, aunque ya no se esté expuesto al amianto o el trabajador esté jubilado, se contemplan exámenes de salud post-ocupacionales periódicos. En cuanto a las personas que pudieran estar en contacto puntual con este mineral (como ocurre, por ejemplo, con los usuarios tanto de los trenes como del resto de instalaciones del Metro de Madrid), el riesgo de desarrollar enfermedades relacionadas con el amianto es prácticamente inexistente.

 

Dr. Javier Cotelo Vila. Especialista en Medicina del Trabajo

 

 

FOTO: https://www.pexels.com/photo/bullet-train-interior-photography-634043/

 

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